「介護×スポーツ×農業」で人々を笑顔に…独立リーグBC武蔵とユニマットRCの「挑戦」とは

スポーツ報知
農業に取り組むBC武蔵の選手と「上尾ケアセンターそよ風」に通うシニアの方々、スタッフの皆さん(ユニマットRC提供)

 独立リーグ・ルートインBCリーグの武蔵ヒートベアーズ(BC武蔵)が、「そよ風」のブランドで高齢者介護事業を展開するユニマット リタイアメント・コミュニティ(ユニマットRC)と協業し、日本初の「介護×スポーツ×農業」の取り組みを行っている。目指すべき境地は地域支援を通じての社会貢献。スポーツの力はどのように発揮されているのか。ユニマットRCの担当者に聞いた。

 初夏の日差しが降り注ぐ、埼玉県上尾市内にある民間市民農園。いい汗を流しながら大根の収穫に取り組んでいるのは、BC武蔵の武内風希選手、長尾光選手だ。普段は「上尾ケアセンターそよ風」に通うシニア6名、そしてそのスタッフたちと、大切に大根を収穫していった。その数は実に100本。誰もが懸命に取り組み、笑顔の絶えないひとときになった。

 「今まで生きてきて、農作業は初めてよ。とてもうれしいわ!」

 「この歳でこんな楽しい機会ができるなんて、本当にありがとう」

 「野球もしっかりやって、野菜も育てて。両立できて、すごいねえ」

 感謝の言葉が続々と寄せられると、2人の選手は思わず照れ笑いを浮かべた。

 「介護×スポーツ×農業」という、これまでにない取り組みは、なぜ行われることになったのか。

 ユニマットRCは全国に360拠点を有して、高齢者介護事業を展開している。同社の未来ビジネス開発部の佐々木美佳さんによれば、同社では昨年から新たな介護サービス開発を目指す「イマドキシニア」プロジェクトを推進している。佐々木さんは言う。

 「これからのシニアは若々しい、戦後の高度経済成長期に豊かなカルチャーへと触れた方…『ポパイ・JJ世代』等が主要なお客様になっていきます。そんな『イマドキシニア』の方々に楽しんでいただける介護サービスの開発が急務です。その一つのコンテンツとして、スポーツに着目しました。スポーツは実際にやるのはもちろんですが、観戦や応援も楽しいですから」

 シニアの方々が体を動かすきっかけになれば、機能訓練にもなる。そうして体の虚弱(フレイル)が少しでも遅らせられれば、増大の一途をたどる日本の社会保障費も歯止めがかけられるかもしれない。

 ユニマットRCはプロバスケBリーグの千葉ジェッツや女子サッカー「WEリーグ」のINAC神戸ともオフィシャルサプライヤー契約を結び、スポーツとの協業を進めていった。野球において、BC武蔵とのコラボに踏み切ったきっかけは、何だったのか。

 「BC武蔵さんは埼玉県全県で地方創生や地域活性化を重視して、住民の方々との密接な交流を進めていて、ファンを獲得している。そしてNPBに9名の選手を輩出している。ぜひご一緒させていただきたいと思ったんです」

 オフィシャルサプライヤー契約を結んだ両者。BC武蔵の選手たちにとって、ユニマットRCとの連携は大きかった。NPBと比べて、必ずしも独立リーグの選手は食事面で恵まれているとは言えないが、BC武蔵は同社の管理栄養士が監修した栄養バランス食を摂ることで、効果的な体作りが可能になったのだ。

 「弊社としては、選手の皆さんの力も取り入れて、新しい介護サービスを開発していきたいと。スポーツの力で、新しい介護サービスを作っていきたい、地域活性化に貢献していきたいという願いがあったんです」

 そして昨年11月、農園で選手と高齢者がともに野菜を育てるプロジェクトがスタート。「介護×スポーツ×農業」の掛け合わせで、多様な世代が交流し、さらには心身の機能向上を目指すという画期的な試みが始まった。選手たちが精魂込めて育てた小松菜、ほうれん草、コカブといった収穫物は、地域の人々やファンに対して販売され、親しまれる。温かい、血の通った人間同士の営みが、そこにあった。

 話を冒頭に戻す。選手2名と6名の利用者が一緒に収穫を行ったのだが、この「6名」という要素が大きいのだと、佐々木さんは力説するのだ。

 「このデイサービスに通われている方は日によって増えますが、およそ1日に24名ぐらいです。必要度は違いますが介護が必要な方が利用される施設ですから、みんながみんな、好きなことをできるわけではないんです。そんな中で6人も『農業をやってみたい!』と思って頂いたのは、とても大きいこと。そして、6名に安心安全な状態で心から農業を楽しんでもらえるよう、バックアップしている介護スタッフも凄いんです。毎週、たくさんのお客様が、農園に行くのを待って下さっている状態で。都合で行けなかった方も『来週は行きたいな』『絶対連れて行ってね』と心待ちにして下さっているんですよ」

 BC武蔵の選手たちにサポートしてもらった高齢者の方々からは「すっかりファンになっちゃった」「今度は試合を見に行きたい」との声も上がっているという。

 ユニマットRCでは今後も「介護×スポーツ×農業」の取り組みを拡大する予定だ。農業における休耕地や放作地、後継者不足といった社会問題解決につなげたいとの思いもある。佐々木さんはこう夢を語った。

 「機能訓練となると、つらい取り組みになることもあるんです。でも野球の要素を取り入れて、楽しく結果が出る機能訓練プログラムを、選手の皆さんと一緒に作っていきたい。スポーツの力で、さらに充実させていきたいんです。スポーツには、楽しくできる力がありますから」

 笑顔あふれる、活力あふれる社会作りへ、スポーツパーソンができることは、いったい何だろうか。今回の両者によるプロジェクトには、そのヒントが確かに存在している。

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