元女子プロ野球選手の加藤優さん、引退の未練は全くなし…独占インタビュー(中)

女子プロ野球時代、そしてその後について語った加藤優さん(カメラ・軍司 敦史)
女子プロ野球時代、そしてその後について語った加藤優さん(カメラ・軍司 敦史)

 “美しすぎる女子野球選手”として話題となり、昨年現役を引退した元女子プロ野球選手の加藤優さん(26)が、6月に女子小学生を対象とした女性コーチによる野球スクール「Sunny Catchball 女子野球塾」を神奈川県で設立する。女子野球を15年近く最前線で見続け、これからも関わる加藤さんにとって、女子野球はどう見えどこに向かうのか、そして相次ぐNPB球団傘下の女子チームについてどのような思いを抱いているのかを聞いた。(取材、構成=軍司 敦史)

 昨年限りで10年続いた活動を休止した女子プロ野球リーグ。加藤さんは2016年から埼玉アストライアに所属し、4年の間に新人特別賞やベストナインを獲得したが、19年秋に起こった大量退団騒動時にチームを離れた。

 「辞めるタイミングでしたね。その年、実力ある選手が次々と契約を切られたのに、まだ若手が全然育っていなかった。女子プロ野球の価値が下がって先が見えないと思ったんです」

 当時、西武がNPB初の女子チームを作る動きが水面下で起きていた。女子野球のさらなる発展のためには女子プロ野球でなくNPB球団が女子チームを持つことが必要と感じた加藤さんは、DeNAベイスターズのアカデミーコーチの仕事を始めて現役を1年浪人、球団に女子チーム創設を働きかけた。

 「DeNAにチームを作ってもらい、そこでプレーするつもりでした。できなければ現役引退する覚悟でいましたが、そのうち次世代につなげるのが自分の最後の役割と思うようになりました」

プロ引退後の20年、アマクラブチームのGOOD JOBでプレーした加藤優さん
プロ引退後の20年、アマクラブチームのGOOD JOBでプレーした加藤優さん

 理解してくれる職員もいたが、コロナ禍が追い打ちをかけ実現はしなかった。その後西武、阪神、巨人が相次いで女子チームを創設。加藤さんは20年夏から神奈川のアマチュアクラブチームの助っ人としてプレーしたが、練習量が確保できないことや肘を痛めていたこともあり、昨年夏の全日本選手権を最後に現役を引退した。

 「最後の試合は自分のプレーが情けなくて、その部分に後悔があったんですが、辞めたことには驚くほど未練はありませんでした。選手として格好いいままで終わりたかったので、長くやるつもりはなかったんです。今も現役に対する思いはゼロです」

 ―それでも今、もう少し若かったらNPB球団のチーム(でのプレー)を考えましたか。

 「全然違っていたかも。選手が終わりかけの時でも、お声がかかったら考え直したかもしれません。もう少し若かったらね」

16年、女子プロ野球・埼玉アストライア時代の加藤優さん
16年、女子プロ野球・埼玉アストライア時代の加藤優さん

 5歳から野球を始め、ボーイズリーグから女子クラブチーム、女子プロ野球と続いた野球経歴の中で、一番思い入れがあるチームには埼玉アストライアを挙げた。

 「やっぱり、選手として確立できた今の私を作ってくれたのは女子プロ野球。あのユニホームを着られたのは私の誇りです。踏ん張って成長できた所だし、(元西武でコーチを務めた)片平晋作さん(18年死去)など良い指導者にも出会えた。おかげで最後の2年間は安定してやらせていただきましたし、私のピークだったと思っています」

 ◆女子プロ野球大量退団騒動 2019年11月、女子プロ野球リーグ所属の4チーム計71人の選手のうち、加藤優ら主力選手も含む半数近い36人が退団を表明。前年に比べ観客動員数が半分に落ち込み赤字がかさんでいたため、より厳しい契約内容になったことなどで選手が離れた。リーグは翌年以降縮小を余儀なくされ、コロナの影響もあって昨年12月に無期限休止を宣言した。

 ◆加藤 優(かとう・ゆう)1995年5月15日生まれ、26歳、神奈川県出身。5歳の時に、父が監督をしていた秦野ドリームスで軟式野球を始め、その後硬式野球の二宮大磯リトル、秦野ボーイズ。高校から女子野球のクラブチーム・アサヒトラスト(東京)でプレーし、2016年から女子プロ野球リーグに所属、4年間の間に新人特別賞やベストナインを獲得した。退団後の20年からは、横浜DeNAのスクールで指導する一方で女子クラブチームのGOOD JOB(神奈川)でプレー、昨夏現役を引退した。日本代表「マドンナジャパン」の経験はないが、14年W杯の最終候補選手に残った。身長167センチ、右投げ左打ち、血液型O。

加藤優さんインタビュー<下> 女子野球の発展は野球界全体にとって重要なこと

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