教師時代の教え子とチームメートで箱根駅伝目指す…駿河台大・今井隆生と永井竜二の10歳差 コンビ

スポーツ報知
かつて中学校の先生と生徒の間柄だった駿河台大の今井(右)と永井(カメラ・竹内 達朗)

 第98回箱根駅伝の予選会(23日、東京・立川市)が直前に迫った。悲願の初出場を狙う駿河台大には不思議な縁で結ばれた師弟ランナーがいる。埼玉県の中学校体育教師を休職し、心理学部に編入した31歳の今井隆生(4年)と、今井の教師時代の教え子だった永井竜二(3年)だ。かつて先生と生徒だった2人はチームメートとなり、駿河台大の仲間とともに「箱根への道」を全力で駆ける。

 6年前、埼玉・越生町の越生中学校。今井は体育教師として駅伝チームを指導していた。各部の俊足が集まったチームの中に、バスケットボール部3年の永井がいた。年齢差は10歳。教師と生徒だった2人は今、駿河台大のチームメートとして同じ夢を追っている。

 昨年4月、今井は教員の「自己啓発等休業」制度を利用し、駿河台大の心理学部3年に編入した。「担任クラスの中で不登校の生徒がいました。私なりに一生懸命アプローチしましたが、結局、生徒の力になれなかった。教師として力不足を実感した。今まで勉強していなかった心理学を学んで、もっと生徒に寄り添える先生になりたいと思いました」と理由を明かす。同時に、もうひとつ壮大な挑戦を決めた。東京・大泉高時代は陸上部に所属し、箱根駅伝出場を目標としていたが、全国レベルに届かず、日体大に入学後はトライアスロンに転向。異色の経歴を持つ31歳は、かつて封印した夢に向かって全力で駆けている。

 突如、駿河台大駅伝部に加わった今井を永井は驚きを持って迎えた。「中学生の時、体育の授業は今井先生に教わっていた。今井先生と呼べばいいのか、今井さんと呼べばいいのか…最初は戸惑いがありました」と正直に話した。しかし、一緒に走る日々が続くと「先生と生徒」の意識は薄れた。「よく思い出せば、中学時代も今井さんは生徒と一緒に走っていました」と永井は笑う。他のチームメートと同様に「今井さん」と呼ぶことにも違和感はなくなった。

 今井は、教え子との不思議な再会をうれしそうに語る。「中学生だった永井と大学でチームメートになるなんて想像できなかったけど、楽しい。ショボい姿は見せたくないし、絶対に負けたくないですね」

 今井が3年生、永井が2年生だった昨年の箱根駅伝予選会には、2人そろって出場した。今井は全体195位でチーム6位、永井は全体242位でチーム9位。駿河台大は10位通過の専大と4分6秒差の15位で敗退した。

 悲願の初出場を狙う今季、チームは着実に成長した。1万メートルのレースを4組行い、各組2人計8人の合計タイムで7枠の本戦出場権を争った全日本大学駅伝の関東選考会(6月19日)では、次点の8位と健闘。伊勢路まであと一歩に迫った。主将の阪本大貴(4年)は「昨年まで箱根駅伝は漠然とした目標でしたが、今は絶対に箱根駅伝を走る、という思いをチーム全員が持っています」と前向きだ。

 来春卒業し、教師に復職する今井にとっては今回がラストチャンス。11日に14人の予選会登録メンバーが発表され、ケニア人留学生のジェームズ・ブヌカ(4年)、主将の阪本、前回の箱根駅伝に関東学生連合の一員として出場した町田康誠(3年)らとともに今井と永井も順当にメンバー入りした。「今井は31歳ながら、この1年でチームで一番、成長した。チームメートに与える影響は大きい。永井は10月に入って調子が上がってきた」と徳本一善監督(42)は期待を込めた。

 今年の予選会には41校が参加。箱根切符は10枚だけだ。「冷静に各校の戦力分析すると、我々は10位か11位。ギリギリの戦いになる」と指揮官は激戦を覚悟する。

 徳本監督は箱根駅伝史に残る伝説のランナー。法大時代に4年連続出場。1年時1区10位、2年時1区区間賞。3年時は2区2位で法大をトップに引き上げた。しかし、4年時はまさかの暗転。2区をスタート直後に右足を痛め、7・6キロ地点で途中棄権を強いられた。大手町スタートから28・6キロ地点での途中棄権は箱根駅伝史上最短記録。天国も地獄も味わった。箱根駅伝史上初めて茶髪とサングラスで疾走した選手としても知られる。

 箱根路を沸かせたランナーは2012年に駿河台大の監督に就任し、10年目の今季、個性的なチームをつくり上げた。その象徴が今井隆生だ。31歳は熱く語る。

 「予選会が終わった後、滝のような涙が流れることは今から分かっています」

 それは、うれし涙となるか。それとも悔し涙となってしまうのか。かつての教え子とともに勝負の時が迫った。(竹内 達朗)

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