オリックスの新星候補のイケメンサブマリン・中川颯に要注目!

新人合同自主トレのブルペンで投げる中川颯
新人合同自主トレのブルペンで投げる中川颯

 ブレイクの予感だ。ドラフト4位・中川颯投手(22)=立大=が今月15日、大阪・舞洲の球団施設で行われた新人合同自主トレで初のブルペン入りを果たした。立ち投げで直球のみ20球。下手投げでマウンドすれすれから浮き上がるように投じられたボールに、見守った小林2軍監督は「軌道がいいんじゃないですかね。面白い軌道だなと。いい回転で投げてたね」とうなずいた。球団の下手投げと言えば、通算284勝を挙げたOBの山田久志氏。同じサブマリン右腕のルーキーに、レジェンドと重なる点を報道陣から尋ねられた同2軍監督は「(山田氏を彷彿させる?)そこは書かなくていいかな。彼も(新聞を見て)ウオーって思っちゃうから」と笑ったが、明るい表情に楽しみな逸材といった印象を受けた。

 ブルペン入り初日での評価は性急だが、映像などではなく、記者が初めて間近で見た下手投げ特有の軌道に胸躍った。小林2軍監督の言葉通り「面白い」。球界“希少種”で、思い浮かぶのはソフトバンク・高橋礼や楽天・牧田、西武・与座ら。チームは昨季の対戦で高橋礼に13試合で9ホールド、牧田には同15試合で6ホールドも防御率0・64と封じ込まれた印象がある(与座は対戦1試合のみ)。オーソドックスな上手投げと比べて、絶対的に乏しくなる「対戦経験数」の違いが攻略の難しさの1つにはあると思う。その「秘密兵器」をオリックスも手に入れたわけだ。

 もともとサイドスローだったが、小学生時代に所属した横浜市・小雀少年野球部の監督でもあった父・貴成(たかしげ)さんの勧めで、小学6年時に下手投げへ転向した。「当時は身長が150センチくらいと低くて、中学より上でやるには武器がないとダメだなと決意しました。人にないものを持っていることが魅力だと思うので」と中川颯。横浜商の1、2年時に甲子園出場経験もある父とともに一念発起して、当時の日本シリーズで活躍していた元ロッテ・渡辺俊介氏を参考に二人三脚で取り組んできた。

 現在は身長184センチ、80キロと体も成長したが、下手投げにこだわり抜くなかで特に柔軟性に気遣ったトレーニングを継続してきたことで、サイズも整った理想的なサブマリンへとたどり着いた。立大1年春の全日本選手権では最優秀投手賞を獲得。「同じアンダースローの投手には負けたくないと。プライドというか、意地。人一倍強い気持ちでやってきました」と胸を張る。

 体の頑強さもアピールポイントだ。「高校1年から大学まで、ケガなく投げ抜いてきました」。大学1年時に日本一となった後、肩を休めすぎて「感覚が変わってしまった」経験を生かし、オフでもブルペンは空けても1週間程度という。今年も入寮前の1月4日に千葉県内での自主トレで100球以上を投じるなど“準備万端”だった。そのため前述の初ブルペンではカーブを投じようとして、球団から制止されたほど。「やり過ぎるのは良くないけど、意図があってのことです。もちろんプロとアマは違うので、そこは自分勝手にならないように相談しながらやっていきたいと思います」。疲労の蓄積や故障予防などの注意は必要だが、プロの指導のもとで行えば「強さ」が飛躍への大きな強みになるはずだ。

 もう1つの特長は手の大きさ。直球の最速は136キロながら、長い指を生かして多彩に変化球を操る。スライダー、カーブ、カットボール、ツーシーム、シンカー、チェンジアップと球種豊富で「スライダーは他の方にも負けない自信があります」と力を込める。軟投派のアンダースロー。43歳のオッサン記者が思い浮かべるのは、人気漫画「ドカベン」の里中智。「明訓高校時代のは、ほぼ読みました。好きです。漫画の世界だけど、あんな球を投げられたらいいなと思います」。本人はそう笑ったが、くしくも漫画の舞台となった同じ神奈川県出身。里中さながらに、強打者をきりきり舞いさせる姿を勝手に想像してしまう。

 極めつきが、スター性を秘めるルックスだ。手足の長いスラリとした体形に加えて、柔和な甘いマスク。前述の里中を引き合いに「控えめな性格も好きなんです。自分もあまり前に出る性格ではないので」とはにかむ姿にまた好感が持てる。当然、実力第一の世界だが、ファンの支持も重要な要素。イケメンの多いチームに、新たに加わったオリ姫必見の推しメン候補。コロナ禍でキャンプは無観客必至の情勢で、ファンが直接球場に足を運ぶのは先になりそうだが、注目しておいてほしい新人の1人だ。

コラムでHo!とは?
 スポーツ報知のwebサイト限定コラムです。最前線で取材する記者が、紙面では書き切れなかった裏話や、今話題となっている旬な出来事を深く掘り下げてお届けします。皆さんを「ほーっ!」とうならせるようなコラムを目指して日々配信しますので、どうぞお楽しみください。

野球

NEWS読売・報知 モバイルGIANTS 個人向け写真販売 ボーイズリーグ写真 法人向け紙面・写真使用申請