野村克也さんが迷うことなくナンバー1と認めた選手とは…担当記者が振り返る人情派ノムさん

ヤクルト監督時代の野村克也さん
ヤクルト監督時代の野村克也さん
伝説の名投手・池永正明
伝説の名投手・池永正明

 11日に虚血性心不全のため84歳で死去した野村克也さんがヤクルトの監督となった1990年、担当していた先輩記者がデスク業務となり、シーズン途中から“なんちゃって担当”として監督に引っついた。

 「お~怖っ! 報知は巨人のスパイだからな」と報知記者の洗礼を浴びながらも、玉川田園調布の自宅に何度も足を運んでいると、なんとか自慢のベントレーにも乗せてもらえるまでになった。

 監督と接して記者として勉強になることばかりで、前日の試合の反省会は恒例行事だった。「昨日の6回裏のノーアウト2塁の場面、作戦はあれこれ何通りある。カウントによって作戦はいくつ絞られる」とか。カウントによっての球の絞り方や、打者のクセとか野球のイロハを惜しげもなく教えていただいた。ベンチでも教育は続く。試合前の練習中に監督が「おい、捕手向きと投手向きの選手の見分け方が分かるか」といって、ボールをベンチ前に転がした。「投手はボールを拾わない。拾ったら投手失格だ。逆に捕手は拾う。常に周囲に目配せしていないと務まらないからな」と。まさに川崎、内藤といった投手陣はボールを無視してベンチに引き上げ、新人だった古田はボールを拾ってカゴに戻した。恐るべき慧眼。監督には「なるほど」と思わせられることばかりだった。

 1対1で話が出来るようになった時に「監督、今までいろんな投手と対決したり、キャッチャーで球を受けたと思いますが、誰が一番でした?」と聞いたことがある。あまりに直球過ぎる質問だったが迷うことなく「池永(正明)だ」と言い切った。「尾崎(行雄)も速かった。稲尾はシュートもコントロールも良かった。金(田正一)さんのカーブとストレートもね、いい投手はいたけど、池永よ。今でこそ桑田(真澄)や斎藤(雅樹)とかバッティングもすごい投手はおるけど、池永は投げても打っても走っても超一流なんや」と力説した。

 さらにそのすごみを語った。

 「オールスターでバッテリーを組んだ時に『急に四球出すかもしれませんが、気にせんといて下さい』と言ってきよった。1アウト取って急に制球を乱して四球連発や。で、満塁になったんかな。次のバッターの初球が真ん中寄りの甘い球や。アカンと思ったら球1個分キュって曲がって6―4―3のゲッツーや」

 「なんであんないい球があるのに投げないんだ」

 「野村さん、球宴はお祭りですよ。盛り上げないと」

 その時に底知れない才能を感じたという。

 沙知代さんがマスコミで“鬼嫁”としてバッシングを受けている時に「なぜ、沙知代さんと結婚したんですか」と失礼な質問をしたこともあった。今思うと冷や汗ものだが、監督はしばらく沈黙後に「世間でどうこう言われても、やっぱり、俺のことを最優先で考えてくれるのよ。それが身にしみて分かるからね」と真面目な顔で答えてくれた。あまり触れられたくないことにも真摯に受け止めてくれるのは、やはりサービス精神が旺盛というよりも人情派なのである。

 今でも鮮烈に覚えていることがある。90年のドラフト会議が行われたホテルで、当時のジャイアンツの藤田元司監督を見つけると、某新聞社の担当記者を連れてつかつかと掛け寄って「こいつ、来年から巨人の担当になります。いい奴ですから、よろしくお願いします」と。いきなり頭を下げられた藤田さんが面食らっていた。とにかく面倒見がいいのである。記者も野球部から文化部に移動になった時にあいさつに行った。「お世話になりました。これから芸能やります」「お前向きやな。餞別いるか」「じゃあ、監督が趣味で集めている時計、いらなくなったロレックスでお願いします」「お前も面白い事言うね。じゃあ探しておくわ」。

 数年後、紅白歌合戦でゲスト審査員で監督が出演した時に再会した。「監督、お久しぶりです。で、ロレックスはどうなりました」「えっ、そんな約束したかの~」。茶目っ気たっぷりな監督の顔が頭をよぎる。(特別編集委員・国分 敦)

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