村上茉愛、けがしたからこそ強くなった「体操ができるって幸せ」

平均台の前でフィニッシュポーズする村上茉愛。勝利の「V」に見える(カメラ・関口 俊明)
平均台の前でフィニッシュポーズする村上茉愛。勝利の「V」に見える(カメラ・関口 俊明)

 体操女子の村上茉愛(まい、23)=日体ク=は17年世界選手権の種目別床運動で日本女子63年ぶりの金メダルを獲得し、18年世界選手権では初の個人総合銀メダル。だが19年世界選手権の代表選考を兼ねた昨年5月のNHK杯は、腰痛で涙の棄権を余儀なくされた。味わったことのない悔しさを経験し、強さを増した絶対的エースが、6か月後に迫る東京五輪への思いを明かした。(取材・構成=小林 玲花)

  • 17年世界選手権女子種目別の床運動で初優勝(共同)
  • 17年世界選手権女子種目別の床運動で初優勝(共同)

 小6の時に床運動でH難度の大技「シリバス」(後方抱え込み2回宙返り2回ひねり)を成功させ、天才少女と呼ばれた村上が、日本のエースとして東京五輪に挑む。体操女子の五輪メダルは1964年東京大会の団体銅だけ。18年世界選手権2位の個人総合、17年世界選手権を制した床運動、瀬尾京子コーチに「狙える」と背中を押された平均台、16年リオ五輪で4位入賞した団体と計4つのメダル獲得を目指す。金を狙う個人総合と床運動は、リオ五輪4冠の女王・バイルス(米国)との一騎打ちだ。

 「何色でもいいからメダルは欲しい。でも、やっぱり金を取りたいって思いは外せない。無謀かもしれないけど、本当にチャンスがないわけではないと思う。口に出して目標を高めていくのはいいことかなと思ったので、今年から高めに設定しています」

 明確な目標を言葉にすることで、気持ちは一気に高まった。責任感、周囲からの期待など様々な思いと向き合いながら本番までの6か月を過ごす。

 「言ったことに対しては、きちんと達成しなきゃいけない。世界選手権でメダルを取るという目標は達成しているけど、五輪のメダルは1個もない。夢が目標になるくらい近づいてきていると思うので、達成したいですね」

 リオ五輪後からの歩みは順調かに思われたが、東京五輪前年に経験のない悔しさを味わった。5月のNHK杯で腰痛が悪化し棄権。世界選手権代表入りを逃し、人目をはばからず涙した。

 「記憶から消したいというか…。こんな痛い思いをしてでも試合には出たいと思っていた。諦める選択肢はなかったけど、試合の日の練習で『これでやったらけがするんだろうな』と思った。『五輪の年じゃなくて本当に良かったな』って思いながら、諦めました。ショックはすごく大きく、いろんな人がかけてくれた言葉すらも入ってこなかった。棄権して試合に出ないって、こんなにもきついことなんだなって」

 競技生活で長く付き合ってきた腰痛だったが、思っていた以上に痛みは強かった。NHK杯を棄権した後も会場で試合を見守っていたが、体は限界だった。

 「めちゃくちゃ我慢してたんですけど、本当だったら歩けていないくらい痛かった。自分で洋服も着られず、普通のことが何もできなかった。みんなが体操をしているところも『あんまり見たくないな』と思った」

 2~3か月かけて、徐々に本来の自分を取り戻した。けがをしたからこそ感じられた「体操ができる喜び」。その気持ちがスイッチを入れてくれた。

 「最初の1か月くらいはリハビリをしたくても、できないくらいひどいものだった。やりたくても周りから『やるな、やるな』って言われるのがつらかった。体操ができていたときは『すごい幸せなんだな』って思いました。練習しているときに『つらい』とか『疲れた』とかマイナスなことを言うときもあるけど、けがをしているときの方が断然つらい。だから『今日は(段違い平行棒を1回転する)車輪を1周できるように頑張ろう』とか、たったそれだけだけど、一日一日考えながらやっていたら、自然とできるようになってきました」

 ここまで積み上げてきた体操人生の全てを、東京五輪に懸けたいと考えている。そう思えるのは、リオ五輪を経験したからこそ。48年ぶりの団体4位は喜びより悔しさの方が強かった。

 「4位はすごいことだと思えたんですけど、悔しくて。4位に喜んだ自分が悔しくなった。(表彰台を)狙いにいきたいと思えたのがリオの団体のとき。メダルが欲しいって思いが強くなったのが、やっぱりリオだった。今は東京(五輪)のことだけで、それ以降のことは考えていない」

平均台の前でフィニッシュポーズする村上茉愛。勝利の「V」に見える(カメラ・関口 俊明)
17年世界選手権女子種目別の床運動で初優勝(共同)
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