ボートレース大村GI「海の王者決定戦・開設66周年記念」あす開幕

瓜生正義(写真左)と原田幸哉の仲良し76期コンビ。両者合わせてSGは12勝、GIは30勝だ
瓜生正義(写真左)と原田幸哉の仲良し76期コンビ。両者合わせてSGは12勝、GIは30勝だ

 発祥地ナイターのボートレース大村GI「海の王者決定戦・開設66周年記念」(優勝賞金900万円)は、26日から31日まで開催される。昨年9月にナイターが始まってから初めてのGIレースには21人のSGウィナーが参戦。初日と2日目にはダブルドリームが組まれている。オールスターのファン投票で3年連続1位の峰竜太が大村GI初優勝を狙って乗り込んでくる。昨年のグランプリを制したMVP男が、ボートレース発祥の地で大暴れするか。白井英治、井口佳典、桐生順平らの強力遠征陣をエース原田幸哉が迎え撃つ。瓜生正義も当地は得意としており、九州2枚看板として期待を背負う。

◇原田幸哉 エースの責任を果たす◇

 15年に行われた63周年記念で優勝しているとはいえ、まだ愛知支部に所属していた頃の話。17年4月に長崎支部に電撃移籍した直後のGIダイヤモンドカップでは優勝しているが、前回の65周年記念は優勝戦1号艇で2着に敗れた。今年こそは、の思いは強い。

 「走る時はどこでもいつも気持ちを込めて走っていますが、やっぱり大村、そして以前の地元だった蒲郡や常滑では特に責任感を持って走っているつもり。コース取りでもそうですよ。枠が悪い時にはメンバーを見て動くけど、この3場では無理をしてでも内に行こうと思って走っています。気持ちが違いますよね。とにかく負けたくない」

 長崎に移籍した理由の一つに「若手の成長の手助けをしたい」と話していた。今年の九州地区選手権では、桑原悠がGI初優勝を飾った。自分のことのようにうれしかったという。

 「悠みたいに今まで苦労してきた選手がGIを勝ったことは大きい。他の若手も頑張ろうと思うはず。勝負はメンタルが大事。自分が若い選手を引き上げて、走りやすい環境を作ってあげたい」

 SG3勝、GI13勝と実績は申し分ない。最後のSG優勝からは10年近く遠ざかっているとはいえ、頂点を目指す気持ちに変化はない。

 「今年の目標はグランプリ。そのためにはSGで勝たないと。SGで結果を残すためにも、心に余裕をもってレースをしたい。焦らず走ればチャンスはある。同じ年齢のモリシュン(守田俊介)がSG(昨年ダービー優勝)を勝つんだから、まだまだ僕らもって(笑)」

 昨年は峰竜太がグランプリ優勝。毒島誠がSG2勝、馬場貴也はSG初優勝を飾った。桐生順平もSG優勝こそなかったが、グランプリに出場。30代で勢いのあるレーサーが頭角を現してきた。原田が若い頃、先輩レーサーに闘志を燃やしていた頃とは立ち位置が変わってきた。時代の流れには逆らえない。

 「峰、毒島、桐生らは確かにすごいですよ。でも世代交代と思われても悔しいので、対抗心をもってやりたい。自分が50歳になる前に、まだやれるってことを見せたいですね。グランプリと若手をやっつけることが今年の目標かな(笑)」

 大村周年で長崎支部の選手が優勝したのは、47周年の古川文雄(引退)が最後。19年ぶりの地元勢Vのために気合が入るのは当然だ。

 「大村ボートを盛り上げたいという気持ちは強い。見ている人にボートレースって面白い、圧倒的な勝ち方をしてすごい人がいるなって思わせるだけでも違うと思う。僕たちにとってファンは大事。ファンあってのボートレースだから」

 期待に応えるため、大村周年では最高のパフォーマンスを見せてくれるに違いない。

◇天才瓜生が復活◇

 3月の津周年を予選トップからの王道勝ち。17年5月の宮島周年以来、通算18回目のGI優勝を飾った。3年ぶりのグランプリ出場へ向けて、天才瓜生が復活した。

 「今年の目標はグランプリで優勝すること。あとは面白くて、魅力あるレースをして、みんなに喜んでもらえること。毎節優勝できるように最善を尽くします」

 イン戦の強さも増してきた。昨年7月10日の三国からイン戦は42走連続で2連対中。また、大村のインは14連勝している。イン最強の大村なら記録更新が期待できる。

 「大村は1コーナーが広い。平和島や戸田とか狭いレース場の感覚で言えば、1コースは4コースくらいのイメージで回れる。ほんとですって(笑)。実際にやろうと思えば難しいけど、インからまくり差しを決めるみたいな考え方で回れる。スタートが同体、エンジンの差もなくてターンミスさえしなければ逃げ切れるイメージ。大村のインで差されたら技量を疑われてしまう(笑)」

 大村では51周年でGIを、15年にはモーターボート誕生祭でG2優勝を飾っている。17年のダイヤモンドカップ優勝戦でFを切った苦い経験もあるが、昨年9月の発祥地ナイターオープニングレースは優勝。エンジン初下ろしだった2月の一般戦では準優勝しており、4連続で優出中だ。

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